Olmeken (volk)

De de eerste technologisch complexe beschavingen in Midden-Amerika de Olmeken.

De Olmeken staan bekend als het 'Moedervolk' van vele Midden-Amerikaanse culturen, zoals de Zapoteken, Maya's en Azteken. De naam Olmeken stamt van Olmecatl (rubbervolk of volk van Olmán, het rubberland), de Azteekse naam voor het volk.

Tiahuanaco
Beelden om de heersers te vereren.

Geschiedenis.

De periode van 1500 - 200 voor Christus heet de 'preklassieke of formatieve periode' en was de bloeiperiode van de Olmeekse beschaving. Rond 1500 voor Christus woonden er al Olmeken aan de kust van de golf van Mexico. Rond 1200 voor Christus begonnen de Olmeken bijzondere dingen te ontwikkelen, zoals een schrift met symbolen, een balspel, het concept nul, beeldhouwwerk, prachtige kunstwerken van steen zoals ovaalvormige piramides en grote stenen pleinen. Allerlei zaken die de opvolgende culturen overnamen.

In de overlevering van Azteken en Maya’s bezaten de Olmeken een legendarische hoge beschaving.

Amazone rivier
Olmeken kunst in het National Museum of Anthropology in Mexico.

Van de Olmeken zijn veel kleine beeldjes gevonden. Maar de Olmeken zijn ook verantwoordelijk voor de talrijke gigantische stenen hoofden die in Midden-Amerika gevonden zijn. De grootste is meer dan 3 meter hoog, is van basalt en weegt zo’n 60.000 kilo. Waarbij de dichtst bijzijnde steengroeve toch nog zo’n 120 kilometer was verwijderd. Het wiel deed pas zijn intreden bij de indianen met de komst van de Europianen. Het is dus een enorme prestatie om z'n zwaar stuk steen zo ver te transporteren.

De neergang.

In de laatste eeuwen voor het begin van de jaartelling, rond 400 voor Christus, verdween de Olmeekse beschaving geleidelijk. Kenmerken van de Olmeekse cultuur verdwenen, de bevolking in het oostelijke deel van het Olmeekse kerngebied daalde sterk, en in het westelijke deel ontwikkelde de Olmeekse cultuur zich tot de Epi-Olmeekse cultuur. Ondanks dat de Olmeken belangrijk waren voor de ontwikkeling van vele andere culturen weten we weinig van dit volk af.

Het leef gebied.

De belangrijkste steden San Lorenzo, La Venta, Laguna de los Cerros en Tres Zapotes lagen in de vruchtbare kuststreek langs de Golf van Mexico. De Olmeken woonde verder voornamelijk in dorpen.
Men vermoed dat de Olmeekse beschaving een hiërarchische machtsstructuur kende.
Rond 1200 voor Christus had de elite zich in San Lorenzo gevestigd. Het was de eerste grote stad in het oude Mexico. Rond 900 voor Christus werd deze stad plotseling en op mysterieuze wijze verwoest en verlaten en nam La Venta haar dominante positie over. De stad besloeg meer dan 5 vierkante kilometer en fungeerde van 900 tot 400 voor Christus als een soort hoofdstad. De Olmeken dreven handel tot in het zuiden van Noord-Amerika, over heel Midden-Amerika en een stuk van Zuid-Amerika.

Het Ayamara volk
Globale verspreidings gebied Olmeken.

Verborgen kunst.

Ten westen van de traditionele Olmekenlanden, in de bergen van de huidige Mexicaanse staat Guerrero, zijn twee grotten ontdekt met verschillende schilderijen die aan de Olmeken worden toegeschreven. De Olmeken geassocieerd grotten met de Earth Dragon, een van hun goden, en het is waarschijnlijk dat de grotten heilige plaatsen waren. De Juxtlahuaca-grot bevat een afbeelding van een gevederde slang en een opspringende jaguar, maar het beste schilderij is een kleurrijke Olmeken-liniaal die naast een kleinere, knielende figuur staat. De liniaal houdt een golvend object in de ene hand (een slang?) En een drieledig apparaat in de andere, mogelijk een wapen. De liniaal is duidelijk bebaard, een zeldzaamheid in de Olmeken-kunst. De schilderijen in de Oxtotitlán-grot tonen een man met een gedetailleerd hoofddeksel gestileerd naar een uil, een krokodillenmonster en een Olmeken-man die achter een jaguar staat. Hoewel grotschilderingen in Olmec-stijl zijn ontdekt in andere grotten in de regio, zijn die in Oxtotitlán en Juxtlahuaca de belangrijkste.

Het schrift.

Aan het einde van de 20e eeuw werd in het dorp Cascajal, in de buurt van San Lorenzo, een stenen plaat ontdekt die was gegraveerd met symbolen die het Olmeken-schrift lijken te zijn (soms epi-Olmec of Isthmian genoemd). De Cascajal-steen dateert uit ongeveer 900 voor Christus en is tot op heden het oudste voorbeeld van schrijven uit Amerika.