Arrokoth (object 486958)

Twee aan elkaar gegroeide knollen, de ijklomp Arrokoth. In 2019 passeerde de sonde New Horizon dit object dat 6,5 miljard kilometer van de aade was verwijderd op slechts 3500 kilometer.

Arrokoth is een trans-Neptunisch object in de Kuipergordel, dat op 26 juni 2014 werd ontdekt aan de hand van beelden van de Hubble-ruimtetelescoop. De Planetoïde is 36 kilometer lang den de 2 knollen zijn gemiddeld 21 kilomer en 15 kilometer in doorsnede. De twee knollen zijn met elkaar verbonden langs hun hoofdassen.
Arrokoth werd het verste en meest primitieve object in het zonnestelsel dat door een ruimtevaartuig werd bezocht toen de New Horizons-ruimtesonde op 1 januari 2019 langs vloog.

Naam.

Toen Arrokoth voor het eerst werd waargenomen in 2014, kreeg het het label 1110113Y in de context van de zoektocht van de Hubble Space Telescope naar objecten in de Kuipergordel, en kreeg het de bijnaam "11" in het kort. Het bestaan ervan als een potentieel doelwit van de New Horizons-sonde werd aangekondigd door NASA in oktober 2014 en het werd onofficieel aangeduid als "Potentieel doelwit 1" of PT1. De officiële voorlopige aanduiding, 2014 MU69, werd in maart 2015 toegewezen door het Minor Planet Center, nadat voldoende orbitale informatie was verzameld. Dit geeft aan dat Arrokoth de 1745e kleine planeet was die in de tweede helft van juni 2014 werd ontdekt. Na verdere observaties om zijn baan te verfijnen, kreeg hij op 12 maart 2017 de permanente kleine planeet nummer 486958.

Arrokoth is tot nu toe het meest ver van de aarde verwijderde object dat ooit door een kunstmaan werd bezocht.

De omlooptijd rond de ster kan van enkele jaren (bijv. komeet Encke) tot vele duizenden jaren bedragen. De omloop tijd voor de 2014 UN271 is ca. 600.000 jaar. De enige reden waarom de komeet nu werd gevonden, is omdat het nu slechts ongeveer 3 miljard km van ons verwijderd is. Oongeveer de afstand van Neptunus van de zon. Zo werd ook de maat gevonden. Voor een bepaalde helderheid die we op aarde zien, is een glanzend object kleiner en een donker object groter. Als we aannemen dat het 4% van het zonlicht weerkaatst (redelijk, want dat is een behoorlijk gemiddelde voor TNO's), is het 200 kilometer breed. Maar het kan donkerder en groter zijn, of meer reflecterend en kleiner. Over een paar jaar zullen we beter weten.

Vorm.

Arrokoth is een contact binaire bestaande uit twee lobben bevestigd door een smalle nek of taille, die wordt omringd door een heldere band genaamd Akasa Linea. De twee lobben waren waarschijnlijk ooit twee objecten die waren samengesmolten in een langzame botsing. De afmeting van de grotere lob wordt is ongeveer 21,6 km over zijn langste as terwijl de kleinere lob een afmeting heeft van 15,4 km over zijn langste as. De grotere lob is lenticulair van vorm, is sterk afgeplat en matig langwerpig. Gebaseerd op vormmodellen van Arrokoth opgebouwd uit afbeeldingen gemaakt door het New Horizons-ruimtevaartuig, zijn de afmetingen van de grotere lob ongeveer 21 km x 20 km x 9 km. Daarentegen is de kleinere lob minder afgeplat, met afmetingen van 15 km x 14 km x 10 km. Als geheel, is Arrokoth 36 km over zijn langste as en is ongeveer 10 km dik, het middelpunt van de lobben is 17,2 km van elkaar gescheiden.

Animatie van de vlucht van de sonde New Horizons

Voorafgaand aan de New Horizons-flyby van Arrokoth, hadden stellaire occultaties door Arrokoth bewijs geleverd voor zijn tweelobbige vorm. De eerste gedetailleerde afbeelding van Arrokoth bevestigde zijn dubbellobbige uiterlijk en werd door Alan Stern beschreven als een "sneeuwman", aangezien de twee lobben opvallend bolvormig leken. Op 8 februari 2019, een maand na de flyby van New Horizons, bleek Arrokoth meer afgeplat dan aanvankelijk werd gedacht, op basis van aanvullende afbeeldingen van Arrokoth die New Horizons maakte na de dichtste nadering. De afgeplatte grotere lob van Arrokoth werd beschreven als een "pannenkoek", terwijl de kleinere lob werd beschreven als een "walnoot", omdat deze minder afgeplat leek in vergelijking met de grotere lob.